NASCAR Pit Stop-training zal je breken

Ik sta meer dan 60 cm van de grond op een smalle witte muur, draag een integraalhelm en kniebeschermers die dikker zijn dan kussens. Rechts van mij staat Derrell Edwards, een voormalige basketbalspeler op de universiteit die 15 cm groter is dan ik. Links van mij zit Jake Holmes, die college football speelde en zo veel meer spieren moet hebben.

Edwards heeft twee handen op een grote zilveren krik, terwijl Holmes een wiel van 48 pond heeft dat onder elke arm is gehaakt. Voormalig universiteitshonkbalspeler Blake Houston en ik houden wielpistolen vast die, wanneer ze worden afgevuurd, snel genoeg ronddraaien om mijn handen te beschadigen. We scharnieren allemaal aan de heupen en staren over onze rechterschouders naar een kabbelende raceauto in de verte.

Edwards geeft de chauffeur een zwaai. Terwijl de auto gas geeft naar ons toe, telt hij af: drie, twee, een…

We springen allemaal.

Voor Edwards, Holmes, Houston en hun teamgenoot Mike Hicks is dat een normale werkdag. Ze zetten Denny Hamlin’s nr. 11 auto voor Joe Gibbs Racing in de NASCAR Cup Series op het hoogste niveau, waarbij ze in ongeveer 10 seconden vier banden verwisselen terwijl Justin White benzine toevoegt. Hun prestaties kunnen een race winnen of verliezen, en ze trainen de hele week om het te perfectioneren.

In tegenstelling tot IndyCar of Formula One, waar bemanningen hun pitbox opstellen en wachten tot de auto stopt, beginnen NASCAR-crews bij de pitmuur en duiken in het verkeer. Het is een sport van behendigheid, precisie, snelheid en gevaar, en het gaat niet alleen om het lef hebben om te springen – het gaat erom te weten dat als een auto je raakt, er een behoorlijke kans is dat je van de motorkap rolt en doorgaat.

Ik werd verliefd op NASCAR pitstops in mei 2012, toen een vriend bij Joe Gibbs Racing me liet kijken naar de training van de bemanning van Hamlin. Destijds was ik een 16-jarige megafan, geen motorsportverslaggever, en de Gibbs-crews hadden geen mooie oefenpitbox met genoeg herhalingstelevisies om een ​​sportbar te vullen. Ze zijn net van een muur gesprongen in een privé steegje achter de winkel.

Mijn ogen schoten omhoog om de stops bij te houden, van Hicks – die al 15 jaar Gibbs-bandenwisselaar is en voor het grootste deel bij Hamlin’s crew – vijf wielmoeren losmaken in minder dan een seconde tot zijn teamgenoten die een nieuwe set wielen op de omdat.

Het fascineerde me: de snelheid, de choreografie, het scherpe gezoem van pitguns als ze elke nok raken. Sindsdien droom ik ervan om het te doen.

In mei heb ik het eindelijk gedaan.

De vier Gibbs Cup-crews trainen van 7 tot 11 uur op weekdagen samen met twee van 23XI Racing, een op Gibbs gericht team dat eigendom is van Hamlin en Michael Jordan. Elke dag fietsen ze door warming-up, pittraining, kracht en conditionering, fysieke revalidatie en filmrecensie.

Ik was van plan om twee dagen de dagelijkse routine van Hicks te volgen, de persoon die ik tien jaar eerder banden had zien verwisselen. Dat betekende dat ik een tijdelijk onderdeel van Hamlins bemanning zou worden, met hen zou trainen en Hicks op de training zou vervangen.

De bemanning is elite. Hicks, nu 36, is dun, machinesnel en puur gespierd. Hij doet Crossfit in zijn garage nadat hij de pittraining voor vandaag heeft verlaten, en hij maakt handstand-wandelingen gemakkelijker dan te voet lopen. Jake Holmes, die rond de auto sprint met een band in elke arm, is zo sterk dat het tillen van gewichten zwaar kan zijn voor zijn gewrichten. Hij gebruikt dus opblaasbare manchetten die de bloedcirculatie beperken, waardoor hij lichtere gewichten kan tillen, maar de resultaten van zwaardere gewichten krijgt. (Ze maakten mijn armen paars en ik ruilde dumbbells van 20 pond in voor 5 ponders tijdens bicep-krullen.)

Edwards zou me ondertussen waarschijnlijk kunnen biceps curlen.

Hicks’ baan – en die van zijn teamgenoten – veranderde met de introductie van de nieuw voor 2022 “Next Gen” Cup-auto met wielen bevestigd door een enkele wielmoer in plaats van vijf kleinere. Bandenwisselaars kunnen vijf nokken los- of vastdraaien in ongeveer een seconde op de oude auto. Nu is het de helft.

Met grotere nokken kwam een ​​​​beter pitpistool. De oude woog 7 pond, draaide met 10.000 tpm en draaide elke wielmoer tot ongeveer 60 lb-ft, terwijl de nieuwe 11 weegt, 15.000 draait en koppelt tot ongeveer 600 lb-ft. De nieuwe socket kan je vuist opslokken, en hij grijpt de zware herbruikbare nok vast tussen het losmaken van een oud wiel en het vastdraaien van een nieuw wiel.

NASCAR-bandenwisselaars zijn afhankelijk van het gevoel om de nokken vast te zetten, waardoor het gemakkelijk is om het mis te hebben. Terwijl vijf nokken meer ingewikkelde handbewegingen vereisten, boden ze ook speelruimte: als er één niet strak was, waren er nog vier om op terug te vallen. Met één lug is er maar één kans om het goed te doen.

Losse wielen hebben rolde dit jaar van talloze rijdende auto’s, terwijl anderen vastlopen. Eens moest de bemanning van Erik Jones een wiel afzagen met een zaag.

We warmden op op een strook groene grasmat die door de fitnessruimte van de winkel sneed. Daarna voerden we oefeningen en pitstops uit op de oefenauto van het team, keken naar herhalingen vanuit elke hoek van de pitbox en boven het hoofd, en analyseerden racegegevens.

Op een dag besteedde de bemanning van Hamlin minstens 30 minuten aan het bespreken van de voor- en nadelen van een aanpassing die vier tienden van een seconde zou kunnen besparen. Om te winnen, moeten ze constant evolueren.

Mijn training begon met een les over choreografie. De krikgeleider en de wisselaars beginnen op de pitmuur, terwijl de bandendrager en de brandstoftank ernaast beginnen. Als hun auto minder dan één pitbox verwijderd is, springen ze.

Edwards krikt de auto op, terwijl Hicks en medewissel Blake Houston de wielen losmaken. Holmes laat een van de nieuwe wielen bij de krik vallen en rent de andere naar achteren, waarna hij en Edwards ze erop smijten zodra de oude eraf zijn. De wisselaars spannen de nieuwe wielen, Edwards laat de krik vallen en ze doen het weer aan de andere kant.

De bewegingen waren ingewikkeld maar precies en fascineerden onze fotograaf.

“Hun voeten, hun handen, alles”, zei hij terwijl hij door foto’s bladerde. ‘Ze zijn elke keer op exact dezelfde plek. Elke pitstop is identiek.”

Ik begon oefeningen met een stationaire wielnaaf en een losgekoppeld pitpistool, terwijl ik plat op mijn knieën en enkels zat terwijl Gibbs’ directeur van spelervooruitgang, Chris Hall, me door de bandenwissels leidde.

Eerst zorgde ik ervoor dat de zilveren hendel van het pistool in de “uit” -stand stond om te nemen uit de lus. Toen sloeg ik erop en verwijderde het 48-pond wiel met mijn rechterhand terwijl ik het 11-pond pistool in mijn linker hield, waarbij ik mijn heupen dieper tussen mijn voeten liet zakken om uit de weg te gaan. Terwijl een nieuw wiel verder ging, sloeg ik het pistool in “aan” om het vast te zetten.

“Wil je een live pit-pistool proberen?” vroeg Hall. “Je zult schreeuwen.”

‘Nee, dat doe ik niet’, antwoordde ik.

Ik deed.

Het indrukken van de trekker op 15.000 tpm voelde alsof je een miniatuurstraalmotor vasthield. Toen ik eenmaal op adem was gekomen, dwong Hall me het opnieuw te doen – deze keer op een wiel. Het pistool werd toen een draagbare drilboor, blauwe plekken rond mijn duim en wijsvinger werden in de loop van de week donkerder.

Veel dingen kunnen een pitstop verpesten, waaronder het niet goed uitlijnen van de kleine tanden van het pistool met de nok of instinctief eraan trekken terwijl je het wiel losmaakt. Dat deed ik vaak.

‘Het pistool trekt zich terug als het klaar is,’ zei Hall. “Als jij trek, loop je het risico een uitsteeksel te laten vallen dat te snel ronddraait om te vangen.”

Ik heb die week vier live pitstops gedaan. Terwijl ik voor elk op de muur stond, vulden nachtmerriescenario’s mijn geest. Ik zag mezelf struikelen over de band van Holmes of mijn eigen enkel, de grondtanden raken – eerst, of mijn dure pistool laten vallen en het beschadigen.

Maar toen Edwards de chauffeur een zwaai gaf, moest ik springen en rennen. Als ik dat niet deed, zou ik geraakt worden.

De pitstops kwamen daar natuurlijk vandaan, waarschijnlijk omdat ik maandenlang had gestudeerd. Rennen. Laat je op je knieën vallen. Maak de lus los. Trek het wiel eraf. Slam het pistool in “aan”. Draai vast. Doe het nog een keer aan de andere kant.

Mijn stops duurden ongeveer 18 tot 20 seconden – twee keer zo lang als de profs.

Trainen met Joe Gibbs Racing heeft me niet alleen de complexiteit van pitroad laten zien, maar ik heb ook blauwe plekken op mijn armen en benen gehad, of het maakte het de komende drie dagen moeilijk om te lopen. Het leerde me hoe toegankelijk pitstops zijn.

Ik had niet gedacht dat ik een stop zou kunnen maken zoals Hicks, zelfs niet in slow motion. Hij ook niet. Hij zei dat ik mijn pistool moest neerleggen en het stuur indien nodig met twee handen moest lostrekken, want het is beter om expres tijd te verliezen dan per ongeluk. Maar toen de adrenaline eenmaal toesloeg, gebruikte ik gemakkelijk één hand.

De week bracht ook iets terug dat ik sinds de middelbare school niet meer had gevoeld: de kameraadschap die alleen sportteams hebben, of het nu gaat om het bedenken van kleine verbeteringen of stilletjes lachen toen, omdat we aan het praten waren, niemand van ons hoorde welke oefening we moesten doen. Het leerde me dat het ding waar ik 10 jaar van droomde, zo speciaal was als ik dacht dat het zou zijn.

Ik zou zeggen dat ik wou dat ik terug kon gaan en mijn 16-jarige ik kon vertellen dat ik eindelijk heb geleerd hoe ik pitstops moet doen, maar ik denk niet dat ze het hoeft te horen. Ze wist altijd dat ze dat zou doen.

Zoals elke bandenwisselaar had ze alleen de moed nodig om te springen.

Een community van autoliefhebbers voor ultieme toegang en ongeëvenaarde ervaringen. WORD NU LID

Plaats een reactie